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知读会:比尔盖茨推荐的一本正经胡说八道的书

作者:新浪科技出处:论坛2016-03-31 05:13

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  门罗用一种大家都能理解的方式,探索常见概念处在极端状况下,到底会发生什么事情。《What If》因此成为了一本介绍科学知识的好书。但除此之外,这本书也适合作为培养思考方式的入门手册。

  ——推荐人:周峰 新浪科技高级编辑

  前美国航空航天局(NASA)机器人技术专家兰道尔·门罗(Randall Munroe)的《What If》(全名What If: Serious Scientific Answers to Absurd Hypothetical Questions,中译《那些古怪又让人忧心的问题》),基本上就是对网络流行语“一本正经地胡说八道”的完美注解。

  这本书有多“胡说八道”?门罗的文章探讨的是“一挺向下发射的机枪能不能做出来一个飞行背包?”和“以0.9倍光速投掷出去一个棒球会发生什么?”

  这本书又有多“一本正经”?对于前一个问题,门罗严肃地计算出了AK47步枪的“推重比”,最后得出结论是“一大把携带250枚弹药的AK47能让你以每秒100米的速度飞到500米高的天空中去”。而那个0.9倍光速的棒球,由于速度太快,来不及躲开棒球的空气分子会不断地在棒球前面发生聚变反应,最后球场方圆一两千米范围内的东西都会被夷为平地——简单说,那枚棒球基本上就相当于一枚核弹了。

  《What If? Serious Scientific Answers to Absurd Hypothetical Questions》(中译:那些古怪又让人忧心的问题)

  作者:兰道尔·门罗(Randall Munroe)  

  《What If? Serious Scientific Answers to Absurd Hypothetical Questions》(中译:那些古怪又让人忧心的问题)   作者:兰道尔·门罗(Randall Munroe)  实际上,门罗在美国是一位小有名气的科普漫画作家。他的第一个个人博客名为XKCD,上面全是些把有趣知识绘制出来的漫画,其中大部分故事的题材,都和科技与计算机技术有关。不过这些漫画着实高冷,不具备些科学背景知识,你可能甚至都无法了解到漫画的笑点在哪里。不过,早在《What If》之前,XKCD就已经结集出版,而且还受到了比尔·盖茨的喜爱。

  自然,门罗的第二个博客“What If”汇集出版之后,也被盖茨收到了个人书单里面。实际上,《What If》最早只是XKCD网站上的一个子栏目,专门收集读者提出的各类古怪问题。门罗则每周从中挑选问题加以解答,把过程和结果张贴到个人网站上。

  在盖茨看来,《What If》可能不如门罗之前的漫画集《XKCD》好笑,但它远比后者有趣得多。因为门罗博客上收集到的那些问题,几乎涉及到了物理、化学、生物等等大部分的科学学科。而上文中列举的那几个“胡说八道”,还只是其中的一小部分。更重要的是,门罗在“一本正经”方面又显得“不那么正经”:比方说他在解释计算过程时,会用长颈鹿作为高度测量单位,而且还会干脆亲子作画,让10只长颈鹿叠罗汉,好告诉读者一个冷冰冰的数字背后,到底是怎样的一个状况。

  即便如此,门罗的计算推导还是相当严谨。他对这些看似荒谬的问题都进行了相当深入的研究,甚至还引用了论文,满世界地给科学专家打电话核实——这倒是不难想象,接电话的那头到底是怎样一个的场面。

  《What If》中,解释0.9倍光速投出棒球后会发生什么的插图。在开设博客解答读者问题之前,门罗是科普漫画XKCD的作者,书中的插图也沿用了他在XKCD中的风格。  

  《What If》中,解释0.9倍光速投出棒球后会发生什么的插图。在开设博客解答读者问题之前,门罗是科普漫画XKCD的作者,书中的插图也沿用了他在XKCD中的风格。  去年比尔·盖茨在推荐这本书的时候总结说:门罗用一种大家都能理解的方式,探索常见概念处在极端状况下,到底会发生什么事情。《What If》因此成为了一本介绍科学知识的好书。但除此之外,这本书也适合作为培养思考方式的入门手册。打个比方,我们都知道重力是什么,但如果地球的重力是平常的两倍,会发生什么?是三倍的时候优惠发生什么?如果是100倍呢?用这种方式来思考“重力”这个概念,你肯定会开始觉得它和自己以往的认知变得有点不一样了。

  而门罗在解释难以理解的现象方面,也是把值得学习的好手。举个例子,如果你有一个玻璃杯,只有一半有水——其中上半部分是水,下半部分是绝对真空,那结果就是杯子会碎,碎片会飞到天花板上去。但门罗的回答并不只是“被子会碎掉”这么简单。相反,他像慢动作一样分解出了这个过程中的每一步变化,如此一来,读者就能了解被子为什么会碎掉了:真空会让水和水杯之间产生吸力,这种力量强到能把杯子从桌面上吸起来;等水和水杯接触到的时候,水向下流动的速度快到足以把玻璃杯冲碎,而剩下的碎片自然就顺势飞到天花板上去了。最后,门罗还不忘作为漫画家的“本分”,幽默地给这个问题总结:“这个故事告诉我们,如果乐观主义者说被子是半满的,而悲观主义者说杯子是半空的,那么物理学家就该跑路了。”

  比尔·盖茨本人是XKCD漫画的粉丝,他去年把《What If》列入了自己的夏季书单当中。

  比尔·盖茨本人是XKCD漫画的粉丝,他去年把《What If》列入了自己的夏季书单当中。  可以肯定,无论你对科学了解多少,读《What If》都能让你产生愉悦感,但这本书带来的价值,远远不只是消遣。且不说“用多高的速度开车通过减速带还能活下来”、“用多少块乐高积木才能在纽约和伦敦之间搭一座桥”、“我们每人手持一支激光笔来照月亮,到底能不能给月亮换个颜色”这类问题到底有多么抓眼球,单是书中涉及的弹道学、DNA、海洋、大气和闪电等等知识,就已经足够让人理解我们生活这个世界的本质了。更何况我们还可以学习门罗的思考方式和讲述技巧,跟何况我们还能知道,在碰到怎样的半杯水的时候,应该扭头撒腿就跑。

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关键词:比尔盖茨,What If,光速,人物动态

责任编辑:东海

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